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Apple grave un A5 en 32 nm

Apple a finalement passé — en catimini — l’A5 en 32 nm, alors que l’A5X de l’iPad 3 est toujours gravé en 45 nm. Ce n’est pas la première fois qu’un die shrink est effectué (l’ipPd touch 2G avait été accéléré grâce à un CPU en 65 nm au lieu de 90 nm) mais c’est étonnant ici.

L’A5 d’Apple : pourquoi Apple le fait et pourquoi c’est performant

A travailler pas mal sur les processeurs ARM dans mon boulot — ce qu’utilise Apple dans les appareils iOS —, je commence à saisir pas mal de trucs. Une des choses intéressantes à analyser, c’est l’A5 d’Apple. On va passer sur l’A4, qui est une simple adaptation d’un SoC (puce tout-en-un) d’origine Samsung et (très) proche des produits de Samsung, justement.

L’iPhone 4S se contente de 800 MHz. Et c’est bien.

Les premiers tests tombent : l’iPhone 4S est (beaucoup) plus rapide que l’iPhone 4, tout en ne fonctionnant qu’à 800 MHz, comme l’iPhone 4. Ce qui montre bien les optimisations d’Apple sur iOS : un iPhone 4 avec un Cortex A8 à 800 MHz (du bas de gamme actuel sous Android) est globalement aussi réactif qu’un modèle Android en Tegra 2 (deux Cortex A9 à 1 GHz). Quand on voit la différence de fréquence et de performances (25 % en plus pour le Cortex A9 à fréquence identique), on voit bien qu’Apple optimise beaucoup plus son système.

Apple A4, A5 et A6, mettons les choses au point

Je profite de ma (modeste) connaissance des puces ARM — je travaille sur le sujet pratiquement quotidiennement — pour mettre les choses au point sur les puces d’Apple et les possibilités d’évolution, à un moment où les rumeurs sont nombreuses.

Commençons par les bases : les Ax (A4, A5, bientôt A6 ?) sont des SoC ARM, des puces qui intègrent plusieurs composants dans une seule puce. Chez Apple, on intègre le processeur, la partie graphique et la gestion de la mémoire/USB, mais le GPS, la 3G ou le Wi-Fi sont par exemple séparé. Qualcomm, par contre, met le GPS et la 3G dans ses puces, et bientôt le Wi-Fi. L’intégration dépend des technologies que le constructeur maîtrise, et en partie du prix.

Apple A5 dans l’iPhone, deux cores, un GPU ?

Apple fait des SoC, on le sait, mais le modèle A4, que l’on retrouve dans pas mal d’appareils (iPad, iPhone 4, iPod touche 4G et Apple TV) n’est pas le même partout. Et l’Apple A5 de l’iPad devrait suivre la même voie. Pour le A4, les versions iPhone et iPod touche sont moins rapides (800 MHz contre 1 GHz) et la mémoire embarquée sur la puce elle-même varie.

Un iPhone 4[S] avec un Apple A5 ?

Il semble qu’Apple distribue déjà le prochain iPhone, un iPhone 4[S], qui garde le même design que l’actuel — avec j’imagine une antenne corrigée — et un processeur A5 pour plus de puissance. Je m’attends tout de même à une chose : l’Apple A5 actuel est très gros (donc cher) essentiellement parce qu’il intègre deux cores pour le CPU mais aussi deux cores pour le GPU. C’est intéressant sur l’iPad, pour faire de l’antialiasing, mais moins sur l’iPhone. Parce qu’avec une résolution de 130 ppp environ, on voit les effets d’escaliers. Avec 320 ppp (comme l’iPhone 4), c’est moins un problème.

Apple A5 et 512 Mo de RAM pour l’iPad 2 ?

Les rumeurs sur l’iPad 2 continuent, avec un Apple A5 et (seulement) 512 Mo de RAM pour la prochaine tablette Apple. Pour la RAM, c’est étonnant : l’actuel n’a que 256 Mo de RAM, et ça se sent, et l’iPhone 4 a déjà 512 Mo. J’espère vraiment qu’on aura 1 Go de RAM, c’est plus pérenne. Pour le A5, ça va être plus amusant. Certains pensaient qu’on allait avoir (encore) une sorte de clone d’une puce Samsung. Si les rumeurs sur le GPU de l’iPad — un PowerVR SGX MP — se concrétisent, ce ne sera pas le cas. En effet, la dernière puce Samsung n’a plus une puce PowerVR mais une puce Mali. On peut supposer que le CPU sera un Cortex A9 à deux cores, mais c’est tout, le nombre de GPU disponibles étant très grand. En fait, avec le A5, on peut espérer un vrai SoC Apple, et pas une pauvre copie d’un SoC Samsung en moins rapide.

L’Apple A4 pourrait passer au Cortex A9

La prochaine version de l’iPad pourrait aussi apporter un nouveau processeur chez Apple, pour succéder à l’A4. Ce dernier, cadencé à 1 GHz dans l’iPad et 800 MHz dans l’iPhone 4, utilise un core Cortex A8 de chez ARM, modifié par Apple. La prochaine version pourrait passer à un Cortex A9 dual core (comme le Tegra 2 de NVIDIA). De plus, l’iPad devrait (en toute logique) passer à 512 Mo de RAM, comme l’iPhone 4 (il en a actuellement 256, comme l’iPhone 3GS).