Aura, le logiciel qui permet d’obtenir du 5.1 sous Mac OS X

Récemment, je suis tombé sur un article de MacG qui parlait d’Aura, un logiciel qui permet de générer du 5.1 sous macOS. Les commentaires sont intéressants, parce que les lecteurs ne comprennent pas ce qu’il fait. Et le logiciel lui-même est intéressant, surtout sur la gestion des brevets.

J’ai déjà parlé de la gestion du surround sous macOS, qui est particulière. Pour résumer : macOS supporte le son sur plusieurs canaux en HDMI, en USB si vous avez un adaptateur avec plusieurs sorties (ce qui assez courant) et éventuellement à travers la sortie numérique du Mac quand elle existe. Mais macOS supporte assez mal le pass-trough en numérique, c’est-à-dire l’envoi de l’audio sans décodage vers un décodeur. Sauf cas très particulier (j’y reviendrais un jour), ça ne fonctionne qu’avec les Mac qui disposent en natif d’une sortie numérique (les vieux MacBook Pro, les iMac, etc.). Dans ce cas-là, iTunes ou le lecteur de DVD peuvent envoyer un flux compressé directement (bitstream), tout comme VLC. Cette solution ne fonctionne qu’avec de l’audio en AC3 (Dolby Digital) ou en DTS, mais pas avec les autres formats. L’E-AC3 (Dolby Digital Plus), les versions modernes du DTS, l’AAC multicanal (etc.) ne sont pas envoyés au décodeur, mais décodés par macOS et envoyé en stéréo.

Ce que fait Aura

Aura est un petit programme qui récupère en temps réel l’audio via Core Audio et encode automatiquement le tout en AC3, pour envoyer un flux encodé au décodeur. L’intérêt ? Obtenir du vrai 5.1 en numérique à partir de n’importe quelle source sur plusieurs canaux. C’est finalement un cas assez particulier, ce qui explique que les lecteurs de MacG ne comprennent pas réellement ce que fait Aura.

Avec une sortie compatible (pas le cas ici), la sortie audio propose du bitstream

Premier cas ou Aura ne sert à rien : vous avez une vidéo iTunes ou un DVD avec de l’AC3 en 5.1, un décodeur physique et un Mac avec une sortie optique. Pas besoin d’Aura : dans ce cas précis, le système peut envoyer l’audio sur la sortie.
Second cas ou Aura ne sert à rien : vous utilisez Plex ou VLC pour lire des vidéos qui contiennent de l’AC3 (la version de base) ou du DTS via la sortie optique d’un Mac. Même chose, les logiciels peuvent utiliser la sortie du Mac pour transmettre l’audio.
Troisième cas ou Aura ne sert à rien : vous avez des vidéos avec du son en multicanal et un décodeur relié en HDMI qui accepte le PCM, ou une carte son USB avec plusieurs sorties analogiques. Normalement, les logiciels peuvent décoder l’audio et l’envoyer (en PCM) au décodeur.

Aura sert dans les autres cas, c’est-à-dire quand vous avez de la vidéo (quelle que soit le format) qui contient de l’audio en multicanal, un décodeur qui ne propose pas de HDMI et un Mac avec une sortie optique.

Aura et les brevets

Le truc amusant avec Aura, c’est que l’auteur a écrit le programme il y a un moment, mais n’a pas pu le sortir pour une bonne raison : les brevets de Dolby sur l’AC3. Mais maintenant que l’AC3 est dans le domaine public, il peut sortir.

Petit test

Pour tester, j’ai du sortir un Mac avec une sortie optique. Vous en trouverez une dans les Mac Pro, les MacBook Pro (avant 2016), certains vieux MacBook et le Mac mini, mais pas les MacBook Air par exemple. Attention, la sortie est en jack, donc il faut parfois un adaptateur. Une fois Aura installé, un nouveau périphérique audio apparaît. Je l’ai testé avec un décodeur en chinoisium et un casque 5.1 sans soucis. Comment vérifier que ça marche ? En utilisant des vidéos qui proposent du 5.1 mais pas en AC3. On en trouve chez Dolby (en Atmos) ou Fraunhofer (en AAC). Si vous reliez un Mac à un décodeur en optique et que vous essayez de lire les vidéos de test sans Aura, vous n’obtiendrez que de la stéréo. Avec Aura, du 5.1 (au prix d’une dégradation sonore à cause de l’encodage en AC3).

Les paramètres d’Aura


Le menu rapide


Le Vu Mètre qui indique les canaux utilisés

Le seul problème d’Aura, mais c’est difficile de le régler, c’est que le logiciel dépend énormément de la sortie numérique des Mac. La majorité des périphériques audio en USB ne transmet pas l’audio encodé sous macOS à travers les sorties numériques (à de rares exceptions près). Donc si votre Mac n’a pas de sortie numérique, Aura ne fonctionnera sûrement pas. J’ai testé avec trois “cartes son” USB sans succès (Terratec Aureon, un truc noname, un boîtier Zalman).

Est-ce qu’Aura vaut les 20 € demandés ? Si vous avez un Mac avec une sortie optique, un décodeur sans entrée HDMI et que vous regardez des vidéos avec de l’audio sur plusieurs canaux, oui. Dans les autres cas… non.